El tiburon tiene huesos

Verdad o mentira: ¿un tiburón no tiene huesos?

Los tiburones son criaturas increíbles con una reputación temible. Desde el enorme tiburón ballena, tan largo como cuatro coches familiares, hasta el diminuto tiburón linterna, tan largo como un lápiz, ¿cuánto sabemos realmente sobre estas impresionantes bestias oceánicas? Sigue leyendo para saber la respuesta a una de las preguntas más frecuentes: ¿cuántos huesos tienen los tiburones?

El esqueleto del tiburón es uno de los temas más fascinantes de la biología. Los tiburones son los depredadores más importantes del océano, por lo que es fácil suponer que tienen huesos fuertes en la cola para desplazarse por el agua y mandíbulas igualmente impresionantes para arrasar con sus presas. Si esa es la suposición, la respuesta a la pregunta “¿tienen huesos los tiburones?” está a punto de sorprenderte… ¿Cuántos huesos tienen los tiburones?

Un gran tiburón blanco a punto de atacar (Foto: Getty Images)Los huesos que componen el esqueleto humano dan a nuestro cuerpo forma, fuerza y rigidez. Nos permiten movernos como lo hacemos, protegen nuestros órganos vitales y proporcionan el marco que conecta nuestros músculos y tejidos.  Por eso le sorprenderá saber que, ya sea el gran tiburón blanco, el tiburón de arrecife de punta negra, el tiburón limón o incluso el tiburón de pico de anguila, el esqueleto del tiburón no contiene ni un solo hueso. De hecho, un tiburón es lo que se conoce como un elasmobranquio, una categoría de peces que no tiene ninguna espina. El esqueleto del tiburón está hecho de cartílago, un tejido mucho más blando y flexible que el hueso, pero lo suficientemente fuerte como para hacer todas las cosas que hace un esqueleto humano.¿Por qué el esqueleto del tiburón está hecho de cartílago?

  Trabalenguas de tiburones

Cartílago

Crédito: Norbert Wu/Minden Pictures/Getty ImagesUn pez de aspecto extraño con un hocico enorme se ha convertido en el vertebrado con mandíbulas más primitivo al que se le ha secuenciado su genoma. La secuencia del ADN del tiburón elefante ayuda a explicar por qué los tiburones tienen un esqueleto cartilaginoso y cómo los humanos y otros vertebrados evolucionaron la inmunidad adquirida.

Los tiburones elefante (Callorhinchus milii) forman parte de una rama evolutiva temprana de los peces cartilaginosos conocidos como quimeras, emparentados con los tiburones y las rayas. Patrullan las aguas profundas del sur de Australia y Nueva Zelanda, y utilizan su característico hocico para cazar mariscos enterrados en la arena. Aunque no se sabe que los tiburones elefante ataquen a los seres humanos, lucen una púa de siete centímetros de largo en su aleta dorsal, que utilizan para defenderse de los depredadores.Hace seis años, los científicos señalaron a C. milii como el primer pez cartilaginoso que se secuenciaría debido a su genoma relativamente pequeño, de un tercio del tamaño del genoma humano. “Hemos tenido muchos genomas de anfibios, aves y mamíferos, pero no de tiburones”, afirma el autor del estudio, Byrappa Venkatesh, experto en genómica comparativa de la Agencia de Ciencia, Tecnología e Investigación de Singapur.

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¿Te has preguntado alguna vez por qué hay toneladas de dientes de tiburón fosilizados, pero pocos esqueletos de tiburón fosilizados? La explicación es sencilla: A diferencia de los humanos y de la mayoría de los demás animales vertebrados, los tiburones y sus parientes no tienen esqueletos de hueso. Sus esqueletos están hechos de cartílago, el mismo material del que están hechas tu nariz y tus orejas: es menos denso y más flexible, pero no suele fosilizarse tan bien como el hueso porque no se mineraliza tanto. De hecho, esta diferencia es una de las principales cosas que separan a los tiburones y sus parientes, llamados clase Chondrichthyes (“peces de cartílago”) de los demás peces, llamados clase Osteichthyes (“peces óseos”).

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¿Qué es exactamente el cartílago y en qué se diferencia del hueso? Puedes demostrar la diferencia en tu propio cuerpo. Intenta doblar el brazo en un punto situado aproximadamente a mitad de camino entre la muñeca y el codo. Con suerte, no podrás hacerlo. El hueso, de lo que está hecho nuestro esqueleto, es bastante rígido. Ahora arruga las orejas y arruga la nariz. Eso es cartílago y, como puedes ver, es mucho más flexible.

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Los esqueletos humanos están hechos de hueso, pero también tenemos cartílago en las orejas y la nariz y como relleno en las articulaciones. De hecho, gran parte de nuestro esqueleto es cartílago cuando somos bebés, pero a medida que crecemos se sustituye por hueso.

El cartílago es demasiado gomoso para soportar el peso de una persona. Si nuestro esqueleto fuera de cartílago, nos derrumbaríamos bajo el peso de la gravedad. Nuestros cuerpos necesitan la fuerza inflexible del hueso para soportar su peso en tierra.

Sin embargo, en el agua, los esqueletos cartilaginosos de los tiburones les han ayudado a sobrevivir y prosperar. Como el cartílago es más ligero que el hueso, los tiburones no tienen que esforzarse tanto para nadar. Esto es muy importante, porque se hunden si dejan de nadar. Si tuvieran un esqueleto más pesado, tendrían que esforzarse más y gastar más energía para seguir moviéndose.

El cartílago es fuerte pero flexible, por lo que ayuda a los tiburones a ser nadadores rápidos y maniobrables. Eso les ayuda a capturar presas y evitar a los depredadores. Y los tiburones tienen depredadores. A muchos tiburones grandes, como los tiburones martillo, les encanta comer tiburones más pequeños. Y las orcas, o ballenas asesinas, se comen a los grandes tiburones blancos. Algunos tiburones, como el tiburón limón, se comen incluso a miembros más pequeños de su propia especie.

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