Evolucion de los tiburones desde la prehistoria

Información sobre los tiburones en inglés

Si se retrocede en el tiempo y se observa a los primeros tiburones prehistóricos del período Ordovícico, nunca se podría adivinar que sus descendientes se convertirían en criaturas tan dominantes, que se enfrentarían a reptiles marinos feroces como los pliosaurios y los mosasaurios, y que se convertirían en los “depredadores superiores” de los océanos del mundo. Hoy en día, pocas criaturas en el mundo inspiran tanto miedo como el gran tiburón blanco, lo más cercano que la naturaleza ha llegado a tener a una máquina de matar pura, si se excluye al megalodón, que era 10 veces más grande.

Pero antes de hablar de la evolución de los tiburones, es importante definir lo que entendemos por “tiburón”. Técnicamente, los tiburones son un suborden de peces cuyos esqueletos están hechos de cartílago en lugar de hueso; los tiburones también se distinguen por sus formas aerodinámicas e hidrodinámicas, sus dientes afilados y su piel parecida al papel de lija. Para los paleontólogos resulta frustrante que los esqueletos de cartílago no persistan en el registro fósil tan bien como los de hueso, por lo que muchos tiburones prehistóricos se conocen principalmente (si no exclusivamente) por sus dientes fosilizados.

Gran tiburón blanco

Los primeros fósiles de tiburón se remontan a casi 450 millones de años. Los dinosaurios no aparecieron hasta hace 230 millones de años, lo que significa que los tiburones han vivido unas 3 veces más que los dinosaurios y 100 veces más que los homínidos (animales parecidos a los humanos). La mayoría de los fósiles de tiburón son dientes o piel (fosilizados en escamas), y estos ayudan a los científicos a determinar dónde y cuándo existieron los tiburones en la línea de tiempo de la Tierra.

  Tiburón oceánico de punta blanca

En los últimos 439 millones de años se han producido 5 extinciones masivas; los tiburones han sobrevivido a todas ellas. Estas extinciones pueden permitir a las especies supervivientes entrar en nuevos hábitats y desarrollar adaptaciones para sus nuevos entornos. Estas adaptaciones han permitido a los tiburones diversificarse a lo largo del tiempo, y algunos tiburones prehistóricos tienen características muy peculiares.

Quizá el tiburón prehistórico más conocido sea el Megalodón. El Megalodón podía alcanzar tamaños inmensos y se cree que cazaba mamíferos marinos y otras grandes criaturas oceánicas. Aunque vivió hasta hace 2,6 millones de años, todavía se encuentran dientes de Megalodón, siendo el más grande de 7,25″.

Comentarios

Puede que los tiburones encabecen la lista de “Animales más incomprendidos”, pero estas criaturas existen desde hace mucho más tiempo que los humanos, y sus adaptaciones únicas les han llevado a ser el excelente depredador marino que son hoy.    Estos animales tienen un sistema sensorial asombroso que puede detectar las ondas electromagnéticas emitidas por las presas desde largas distancias. Muchos tiburones también tienen un fantástico sentido del olfato, que les permite detectar peces o mamíferos heridos. A lo largo de su viaje evolutivo, estas criaturas han desarrollado características sorprendentes, que pueden ayudarnos a entender cómo han sobrevivido como depredadores principales en el océano durante tanto tiempo.

Árbol evolutivo de los tiburones. Los tiburones empezaron a divergir en su propio tipo de animal durante el Cámbrico y fueron conocidos como Condrictios. Imagen de Michael Benton 2005. Haga clic en la imagen para ampliarla.

Los tiburones comenzaron a aparecer en el registro fósil como una familia distinguible hace unos 450 millones de años. Los primeros animales parecidos a los tiburones surgieron a finales del Ordovícico y habían evolucionado previamente a partir de peces sin mandíbula conocidos como ostracodermos. Para empezar a distinguir a los tiburones de otros peces que habitan en el océano, debemos retroceder en la clasificación. Todos los peces cartilaginosos se clasifican en la clase Chondrichthyes y se subclasifican en Elasmobranchii. Esta clase de condrictios incluye a los tiburones, las rayas y los peces sierra. Una primera clase de tiburones, llamada Hibodóntidos, existió hasta finales del Cretácico y los tiburones modernos evolucionaron directamente de este grupo de animales. Muchos hibodontinos pueden reconocerse sólo por sus dientes, ya que tienen formas distintivas en comparación con los tiburones modernos y prehistóricos. El aspecto de los Hybodonts es inusual, ya que también son sexualmente dimórficos entre sí. Los machos de estos tiburones tenían grandes espinas dorsales y cefálicas (picos en los lados de la cabeza). Las hembras carecían de versiones prominentes de estas estructuras.

  Disfraces de tiburon

Especies de tiburones

Los árboles, tal y como los conocemos hoy en día -un tronco primario, una gran altura y una corona de hojas o frondas- no aparecieron en el planeta hasta finales del periodo Devónico, hace unos 360 millones de años. Te sorprenderá saber que los tiburones son más antiguos que los árboles, ya que existen desde hace al menos 400 millones de años.

Los tiburones han existido realmente durante mucho tiempo, lo que demuestra su resistencia. Han sobrevivido a las cinco extinciones masivas globales que eliminaron el 80% de la megafauna del planeta. En la peor de ellas, hace 251 millones de años, desaparecieron hasta el 95% de las especies.

Rastrear la evolución de los tiburones puede ser frustrante. Al tener un esqueleto cartilaginoso, sólo se conservan algunas partes del cuerpo como fósiles, lo que dificulta la comprensión de cómo eran los tiburones en la antigüedad. Eso no quiere decir que no tengamos mucho con lo que trabajar. Las universidades y los museos tienen en sus colecciones miles de escamas de tiburón fósiles, que se consideran el más abundante de los microfósiles de vertebrados. Sin embargo, los fósiles de tiburón mejor conservados son los dientes.

  Avistamiento de tiburones
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