Tiburón más longevo

Tiburón de Groenlandia

Algunos animales pueden vivir hasta una edad asombrosa, desde el famoso “tiburón de Groenlandia” de 392 años hasta una tortuga de 190 años en las Seychelles. Dos estudios científicos publicados la semana pasada nos acercan a entender por qué algunas especies animales pueden vivir tanto tiempo, mucho más que los humanos.

El primero, publicado en Science, desmiente algunas teorías sobre por qué los anfibios y reptiles (como las tortugas) viven mucho tiempo. Se descubrió que la mayoría de los reptiles y anfibios tienen un ritmo de envejecimiento muy variable y que, quizás de forma contraintuitiva, el hecho de tener sangre fría no es indicativo de una larga vida.

Averiguar cuánto vive un animal no es fácil, sobre todo si puede sobrevivir a los humanos. Está comprobado que el envejecimiento está bajo control genético, ya que la secuencia de ADN de ciertos genes puede predecir la duración potencial de la vida.

Sin embargo, las presiones ambientales -como ser devorado por un depredador o sucumbir a una enfermedad- pueden acortar la vida, y pueden explicar las diferencias de edad entre especies estrechamente relacionadas, como entre los reptiles del primer estudio.

Un tiburón de 392 años

El tiburón de Groenlandia (Somniosus microcephalus) tiene una vida de al menos 272 años, y podría vivir hasta 500 años. Esta cifra supera los 211 años de vida de la ballena de Groenlandia (Balaena mysticetus), el anterior récord en la literatura científica. También supera la popular -pero no confirmada- historia de una famosa carpa koi hembra llamada Hanako, que supuestamente vivió hasta los 226 años.

Los científicos marinos ya sabían que el tiburón de Groenlandia era longevo, dice Peter Bushnell, fisiólogo marino de la Universidad de Indiana South Bend y coautor del estudio, publicado en Science. Los peces son enormes pero crecen lentamente, lo que sugiere una larga vida. Los tiburones de Groenlandia adultos han llegado a medir más de 6 metros de largo, y los investigadores creen que podrían crecer aún más. Un estudio de 1963 estimó que la especie crece a menos de un centímetro por año.

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Sin embargo, conseguir una medida definitiva de la edad del tiburón ha resultado difícil. Por lo general, los investigadores cuentan las capas de tejido calcificado que crecen en las escamas de las aletas del pez o en otras estructuras óseas, algo así como los anillos de los árboles. Pero los tiburones de Groenlandia tienen aletas pequeñas y sin espinas, y sus vértebras son demasiado blandas para que se depositen capas contables, dice el biólogo marino Julius Nielsen, de la Universidad de Copenhague, que también trabajó en el estudio.

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Los científicos han sospechado durante un tiempo que los tiburones de Groenlandia vivían vidas extremadamente largas, pero no tenían una manera de determinar cuánto tiempo. La edad de otras especies de tiburones puede estimarse contando las bandas de crecimiento en las espinas de las aletas o en las vértebras del tiburón, de forma similar a los anillos de un árbol. Sin embargo, los tiburones de Groenlandia no tienen espinas en las aletas ni tejidos duros en su cuerpo. Sus vértebras son demasiado blandas para formar las bandas de crecimiento que se ven en otros tiburones. Los científicos sólo podían suponer que los tiburones vivían mucho tiempo basándose en lo que sabían: los tiburones crecen a un ritmo muy lento (menos de 1 cm al año) y pueden llegar a medir más de 6 metros.

Pero recientes avances han permitido a los científicos utilizar la datación por carbono para estimar la edad de los tiburones de Groenlandia. En el interior de los ojos de los tiburones hay proteínas que se forman antes del nacimiento y no se degradan con la edad, como un fósil conservado en ámbar. Los científicos descubrieron que podían determinar la edad de los tiburones mediante la datación por carbono de estas proteínas. En un estudio se examinaron tiburones de Groenlandia capturados de forma accidental en las redes de los pescadores. El tiburón más grande que encontraron, una hembra de 5 metros, tenía entre 272 y 512 años según sus estimaciones. La datación por carbono sólo puede proporcionar estimaciones, no una edad definitiva. Los científicos siguen perfeccionando este método y es posible que en el futuro proporcionen mediciones más precisas. Pero incluso en el extremo inferior de las estimaciones, una vida de 272 años convierte al tiburón de Groenlandia en el vertebrado más longevo.

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Qué animal vive más tiempo

El tiburón de Groenlandia (Somniosus microcephalus), también conocido como tiburón gurry, tiburón gris o por el nombre kalaallisut eqalussuaq, es un gran tiburón de la familia Somniosidae (“tiburones dormilones”), estrechamente relacionado con los tiburones dormilones del Pacífico y del sur[2]. La distribución de esta especie se limita principalmente a las aguas del océano Atlántico Norte y del océano Ártico; sin embargo, pruebas más recientes indican que a grandes profundidades puede llegar hasta el sur del Caribe.

El tiburón de Groenlandia tiene la vida más larga conocida de todas las especies de vertebrados (estimada entre 250 y 500 años),[3] y es una de las especies de tiburones más grandes que existen. Se alimenta de forma generalista y consume una gran variedad de alimentos[4]. Como adaptación a la vida en profundidad,[5] tiene una alta concentración de N-óxido de trimetilamina en sus tejidos, lo que hace que la carne sea tóxica[6]. [6] La carne de tiburón de Groenlandia, tratada para reducir los niveles de toxinas, se consume en Islandia como un manjar conocido como kæstur hákarl[7]. Como vive en las frías profundidades del Ártico y el Atlántico Norte, aislado de la actividad humana, no se sabe que sea una amenaza para los humanos, y no se han registrado ataques.

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